Les tremblements de terre


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Le tremblement de terre, ou séisme, est l'un des pires cataclysmes que Dame Nature produit. Mais qu'est-ce qu'un tremblement de terre ? Un séisme est une secousse rapide et, quelquefois, violente de la surface de la Terre, après une libération soudaine d'énergie depuis les entrailles du Globe.

La croûte terrestre est composée d'une douzaine d'énormes blocs de matière appelés " plaques ". Ces plaques bougent continuellement les unes sur les autres en raison de 2 à 5 centimètres par année. La friction qui résulte de ces mouvements crée des tensions énormes au sein des plaques. Lorsque la tension est plus forte que la résistance des roches, les roches se brisent ou changent brusquement de position. Tout cela cause des vibrations (ou ondes sismiques) qui remontent jusqu'à la surface de la Terre. Au contacte de la surface, les ondes sismiques font trembler la Terre. Le point où la Terre tremble s'appel l'épicentre. Le point où la tension se libère se nomme l'hypocentre. L'hypocentre se situe généralement à moins de 20 ou 30 km de la surface. Cependant, sous les chaînes volcaniques actives, il peut se trouver à des centaines de kilomètres de profondeur.

L'intensité des tremblements de terre se mesure avec une échelle spéciale : l'échelle de Richter. Le tableau suivant en résume les principaux degrés.

Cette échelle est basée sur la quantité d'énergie dissipée lors d'un séisme. Chaque degré libère dix fois plus d'énergie que son prédécesseur. Ainsi le degré 7 libère dix fois plus d'énergie que le degré 6, cent fois plus que le 5, mille fois plus que le 4, etc.

Les tremblements de terre se produisent généralement le long de faille (limite entre deux plaques). L'Ouest de l'Amérique du Nord est souvent la proie des tremblements de terre en raison de la présence d'une faille importante : la faille de San Andréas.

 

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