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Windows et les logiciels d'astronomie / Mario Tessier. -- Astronomie-Québec, 3(4), juillet-août 1993, pages 22-23.


Dans le cadre de notre série d'articles sur les applications astronomiques pour Windows, nous aborderons brièvement la description de l'environnement Windows en général, les petits logiciels d'astronomie disponibles, ainsi que certains utilitaires fort pratiques. La prochaine chronique sera consacrée à l'étude comparative des principaux logiciels intégrés fonctionnant dans cet environnement.

Historique

Jusqu'à récemment, pour faire fonctionner leurs divers programmes, les utilisateurs de micro-ordinateurs de type IBM devaient affronter un système d'exploitation dont l'interface était plutôt rébarbative : le système d'exploitation du disque, mieux connu sous le nom de Disk Operating System, autrement dit le DOS. Ce système , qui régit la manipulation de fichiers et les opérations de l'ordinateur, a été conçu à l'image d'un dialogue, contrôlé par l'intermédiaire du clavier, se présentant sous forme de commandes de texte; il se déroule en alternance entre la machine et l'utilisateur.

Les utilisateurs de micro-ordinateurs de type Macintosh avaient à leur disposition une interface graphique, basée sur la manipulation d'icônes et contrôlée par la souris. Il est rapidement devenu évident pour tous que l'interface graphique de la compagnie Apple était infiniment plus intuitive, plus ergonomique et plus facile à utiliser pour les débutants; en somme, d'une approche plus simple.

En 1983, la compagnie Microsoft, qui détenait le quasi-monopole du système d'exploitation dans le monde IBM, a mis sur le marché un logiciel appelé Windows qui se superposait au DOS et qui permettait d'exploiter les capacités graphiques des ordinateurs les plus performants. Toutefois, ce n'est qu'en 1990, avec l'introduction de la version 3.0, que Windows a vraiment connu un succès universel. Ce nouveau type de logiciel, appelé interface pour utilisateur en mode graphique (Graphical User Interface ou GUI) sert de support ou d'environnement de travail à d'autres logiciels qui ont en commun les ressources du système informatique ou qui recourent aux mêmes paramètres de programmation.

Notons que Windows n'est en fait qu'une version abâtardie du remarquable système d'exploitation du Macintosh, le système de fichiers hiérarchiques. Il n'est donc pas aussi performant, ni aussi souple que le Système 7 de Macintosh, car son architecture repose encore sur les vieilles fondations des ordinateurs tournés vers les applications de texte. Cependant, en raison du développement fulgurant des microprocesseurs, et notamment avec l'arrivée des puces 80486 et du prochain Pentium (le 80586 d'Intel), les capacités graphiques des micro-ordinateurs de type IBM devraient pouvoir approcher celles du Macintosh. On observe d'ailleurs chez ces deux types d'ordinateurs une certaine convergence dans l'utilisation simultanée du texte, de l'image et du son.

Windows et l'environnement graphique

L'environnement Windows a plusieurs avantages qu'on énumérera brièvement dans le cadre de ses applications en astronomie :

  1. La conception systématisée et uniforme de l'affichage et des menus déroulants à l'intérieur des applications Windows facilite l'apprentissage de n'importe quel programme fonctionnant dans cet environnement. Des logiciels dont les fonctions sont complètement différentes, par exemple des programmes de simulation et d'éphémérides, ont à peu de choses près la même forme.
  2. La capacité multitâches de Windows permet d'exécuter en même temps plusieurs programmes. On peut donc tout à la fois, sur le même écran, calculer des éphémérides, afficher le ciel de la soirée, et prendre des notes dans un logiciel de traitement de textes pour préparer une soirée d'observation.
  3. Le support intégrateur de Windows permet d'échanger des données (texte ou graphique) entre les diverses applications. Ainsi, on affiche la simulation d'une éclipse ou l'animation d'un astéroïde sur un champ d'étoiles, puis on copie, à l'aide d'une commande simple, l'image obtenue dans un logiciel de traitement graphique pour la retravailler et l'imprimer. De la même manière, on peut exécuter un programme d'éphémérides et copier les informations à l'écran dans un logiciel de traitement de texte.
  4. L'environnement graphique permet l'utilisation de symboles et la manipulation de ces icônes par la souris, procédé beaucoup plus rapide, souple et simple. Les applications astronomiques se prêtent fort bien à cet exercice puisqu'il est très pratique de pointer à l'écran une étoile ou un objet céleste avec la souris en vue de l'identifier, ou pour insérer le champ d'étoiles dans un logiciel de planétarium.

Un désavantage majeur de l'environnement Windows: à cause du travail incessant qu'il doit accomplir à l'écran, il requiert une machine puissante pour exécuter convenablement des programmes avancés d'éphémérides ou de planétarium. Ce n'est qu'à partir des microprocesseurs de type 80386 que Windows devient vraiment intéressant à l'usage; avec les coprocesseurs mathématiques, il devient performant.

Applications Windows en astronomie

Voici quelques petits logiciels d'astronomie conçus pour l'environnement Windows. Bien que ces programmes ne soient guère élaborés, leur utilisation conjointe permet d'intégrer à l'écran plusieurs fonctions complémentaires et imite ainsi un logiciel plus élaboré qui disposerait de nombreuses fonctions intégrées. Cette liste comprend également quelques logiciels utilitaires dont on se servira pour manipuler des données ou des images. Notons que tous ces programmes sont des partagiciels, ou encore ils sont de domaine public; par conséquent, on les trouvera assez facilement sur les babillards électroniques ou chez les vendeurs de sharewares.

Logiciels de planétarium

Titre      : Sky Planetarium for Windows v1.0
Ordinateur : IBM 
Prix       : 25 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Howard J. Dutton
             P.O. Box 694
             Worchester, PA 19490, É.-U.
CompuServe : 70641,1045
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Petit logiciel de planétarium. Affiche les étoiles et
               planètes. Sans grand raffinement.

Titre      : SkyMap v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : 40 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Chris A. Marriott
             9, Severn Road
             Culcheth, Cheshire WA3 5ED,
             Royaume-Uni
Internet   : chris@chrism.demon.co.uk
BIX        : cmarriott
CompuServe : 100113,1140
Année      : 1993
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Pour afficher et imprimer des cartes célestes; configurable à
               volonté. Assez bien fait.

Logiciels d'éphémérides

Titre      : Astronomy Clock v1.12
Ordinateur : IBM
Prix       : 5 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Eric Bergman-Terrell
             Pocket-Sized Software
             8547 E. Arapahoe Road, Suite J-147
             Greenwood Village, CO 80112, É.-U.
Année      : 1992
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Petit utilitaire très pratique qui remplace agréablement
   l'horloge déjà disponible dans Windows. Donne l'heure: locale, en temps
   sidéral, ou en temps universel.

Titre      : MoonTool for Windows v0.3
Ordinateur : IBM    
Prix       : 5 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Jeffrey Altman
             Yarmouth Lane
             Nesconset, NY 11767, É.-U.
CompuServe : 71530,3252
Internet   : JALTMAN@ccmail.sunysb.edu
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Programme offrant des éphémérides sur la Lune. Fonctions
   restreintes mais intéressantes. Montre la phase.

Titre      : WinTide
Ordinateur : IBM
Prix       : 10 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Henry Gross
             P.O. Box 626
             Alloway, NJ 08001, É.-U.
CompuServe : 72037,3654
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Calcule et prédit l'heure des marées.

Titre      : WorldTime for Windows v1.1
Ordinateur : IBM
Prix       : 10 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Pegasus Development
             Worldtime 1.1 Registration
             11900 Grant Place
             Des Pères, MO 63131, É.-U.
Téléphone  : 1-800-788-0787
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Utilitaire permettant de connaître l'heure dans plusieurs
   villes dans le monde.

Logiciels de simulation

Titre      : Gravity v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : ? $ US
Équipement : Windows
Adresse    : TMA
             15 Whittier Rd.
             Natick, MA 01760, É.-U.
Téléphone  : (508) 655-5823
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Permet de simuler des collisions entre planètes et satellites,
   et de visualiser les orbites. Les paramètres sont modifiables à volonté.
   Bien fait.

Titre      : SATRA - SAtellite TRAcking v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : gratuit
Équipement : Windows
Adresse    : Jari Salminen
             Kontulankaari 11 H 247 SF-00940 
             Helsinki, Finlande
Usenet     : jsa@otax.tky.hut.fi
Année      : 1989
Domaine public
Commentaires : Petit logiciel de simulation et de surveillance de satellites
   artificiels, conçu par un amateur radio.

Logiciels d'imagerie

Titre      : Paint Shop Pro v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : 49 $ US Poste : 4 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : JASC, Inc.
             17743 Evener Way
             Eden Prairie, MN 55346, É.-U.
Téléphone  : (612) 934-7117
Année      : 1992
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Un des meilleurs logiciels de traitement d'image. Permet de
   convertir les fichiers sous différents formats et d'en manipuler les
   paramètres. Très complet.

Titre      : SnapShot v1.7
Ordinateur : IBM
Prix       : 10 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Lucas Systems
             c/o Beacon Hill Software
             Box 8494, Boston, MA 02114, É.-U.
Téléphone  : (617) 367-8665
CompuServe : 74130,2452 
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaired : Petit utilitaire dont la seule fonction est de saisir l'image
   apparaissant à l'écran pour pouvoir ensuite la copier dans une
   application de traitement d'image. Indispensable.

Titre      : WinGIF - Windows Image Viewer/Enhancer v1.4
Ordinateur : IBM
Prix       : 15 $ US
Équipement :  Windows
Adresse    : SuperSet Software Corp.
             P.O.Box 50476
             Provo, UT 84605-0476, É.-U.
CompuServe : 76704,12
Année      : 1991
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Excellent programme de traitement d'image. Permet de visualiser
   les images sous divers formats (.GIF, .RLE, .PCX, .BMP).

Divers

Titre      : Almanac for Windows v3.0
Ordinateur : IBM
Prix       : 49,95 $ US Poste : 2 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Leonard A. Gray
             Impact Software
             12140 Central Avenue, Suite 133
             Chino, CA 91710, É.-U.
Téléphone  : (714) 590-8522
Babillard  : (714) 590-0500
Année      : 1992
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Très pratique pour planifier ses soirées d'observation.
   Affiche les phases de la Lune. Excellent. Rivalise avec les programmes
   commerciaux.

Jeux

Titre      : Lander v1.1
Ordinateur : IBM
Prix       : 15 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : TMA
             15 Whittier Rd
             Natick, MA 01760, É.-U.
Téléphone  : (508) 655-5823
Année      : 1990
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Version du jeu classique de descente en LEM sur la Lune. Il
   faut alunir en douceur en déclenchant ses rétrofusées au bon moment.

Titre      : Stellar Explorer v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : ? $ US
Équipement : Windows
Adresse    : TCI Technological Computer Innovations
             255 N. Cherrywood Drive,
             Lafayette, CO 80026-2726, É.-U.
Téléphone  : (303) 673-9046
Télécopieur: (303) 673-9085
Année      : 1992
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Version très élaborée du jeu classique de Star Trek.

Titre      : WinTrek v1.0
Ordinateur : IBM
Prix       : 20 $ US
Équipement : Windows
Adresse    : Joe Jaworski
             18627 Brookhurst Street, Suite 142
             Fountain Valley, CA 92708, É.-U.
Année      : 1992
Démo disponible. Partagiciel
Commentaires : Version très élaborée du jeu classique de Star Trek.

Conclusion

Il ne fait aucun doute que l'évolution des systèmes d'exploitation s'achemine vers les environnements graphiques tels que Windows ou UNIX. En conséquence, les logiciels de demain auront une version Windows, mais pas nécessairement de version DOS. Toutefois, l'avenir nous réserve sans aucun doute des surprises, puisque les informaticiens travaillent déjà à un système d'exploitation indépendant de la machine, qui pourrait donc fonctionner aussi bien sur Macintosh que sur IBM. Néanmoins, une chose est certaine. L'interface graphique est là pour rester. Et c'est tant mieux !


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