Nox Oculis


George Sterling (18691926)

Né à Sag Harbor, Long Island (New York). Sterling publia de nombreux volumes de prose et de poésie contenant une prose et une poésie lyrique pleine de sérénité et de distinction. Naviguant entre la grandiloquence et la majesté, sa poésie peut atteindre une bauté simple et vigoureuse.

George Sterling provient d'une vieille famille descendant des Puritains. Son père désirait qu'il devinsse un prêtre, George fut ainsi envoyé à l'âge de 17 ans dans un collège catholique du Maryland. Heueusement, son curriculum comportait l'étude de la poésie, pour le plus grand bonheur du monde des lettres. Le père envoya ensuite son fils chez son oncle, un agent d'assurance et agent immobilier de la région. C'est là que Sterling obtint un emploi, véritable sinécure qui lui permit de continuer à lire et à écrire de la poésie.

En 1892, Sterling fit la connaissance de la figure littéraire dominante de la Côte Ouest, Ambrose Bierce, au Lac Temescal et fut imédiatement conquis par son charme. Bierce -- que Sterling appelait "le Maître" -- guida le jeune poète dans son écriture ainsi que dans ses lectures, lui montrant les classiques comme modèle et inspiration. Bierce publia aussi les premiers poèmes de Sterling dans sa chronique du San Francisco Examiner.

Sterling rencontra également l'écrivain et aventurier Jack London, ainsi que sa première femme Bess, à leur villa louée sur le Lac Merritt. Ils devinrent de très bons amis. Dans ses lettres, London appelle Sterling le "Grec" à cause de son nez aquilin et de son profil classique, qu'il signait d'ailleurs du nom de "Loup". London se servit d'ailleurs de la personne de Sterling pour dessiner le personnage de Russ Brissenden dans son roman autobiographique Martin Eden (1908) et pour le personnage de Mark Hall dans son roman La Vallée de la Lune (The Valley of the Moon, 1913).

En novembre 1903 W. E. Wood de San Francisco publia The Testimony of the Suns, le recueil de poèmes rédigés avant 1901, qui fut dédicacé à Bierce. À la première lecture du poème éponyme, Bierce écrivit à son protégé "tu seras le poète des cieux, le prophète des soleils" -- puis procéda à la suggérer plusieurs révisions ! Aussi en 1903, Sterling compléta ce que plusieurs considèrent comme sa meilleure oeuvre, "A Wine of Wizardry," bien que l'oeuvre ne soit publiée que plus tard, en 1908.

En 1905 Sterling et son épouse déménagèrent de Piedmont au petit village tranquille de Carmel-by-the-Sea, au sud de Monterey. Ils y bâtirent un petit cottage pour échapper à la vie citadine, mais bientôt une colonie d'artistes et d'écrivains vinrent les y rejoindre. Encore aujourd'hui Carmel est habitée par beaucoup d'artistes, comédiens, auteurs, comédiens et tutti quanti.

En 1911, Sterling prit lui-même un protégé, le jeune Clark Ashton Smith, qui sera connu plus tard pour ses écrits de science-fiction. Smith envoya quelques poèmes à Sterling, qui l'invita à les visiter à Carmel. Smith resta chez les Sterling un mois avant de retourner à Auburn, mais garda le contact à travers sa correspondance.

La dernière décennie de sa vie fut marquée par des tragédies personnelles. Sterling s'engagea dans un série d'affaires extra-maritales qui provoqua son divorce en 1915. Bien qu'il connut beaucoup de succès comme écrivain -- il fut considéré comme le poète lauréat de San Francisco -- plusieurs de ses amis se suicidèrent ou disparurent de mort violente.

Lui-même se suicida en novembre 1926, à l'âge de 67 ans, en avalant une fiole de cyanure qu'il gardait avec lui depuis plusieurs années.

Sterling est surtout conu pour son poème dramatique Lilith (1919, 1926) ainsi que pour le support qu'il apporta à plusieurs écrivains prometteurs tels que Smith et Robinson Jeffers.


Aldebaran at Dusk

    Thou art the star for which all evening waits --
    O star of peace, come tenderly and soon,
    Nor heed the drowsy and enchanted moon,
    Who dreams in silver at the eastern gates
    Ere yet she brim with light the blue estates
    Abandoned by the eagles of the noon.
    But shine thou swiftly on the darkling dune
    And woodlands where the twilight hesitates.

    Above that wide and ruby lake to-West,
    Wherein the sunset waits reluctantly,
    Stir silently the purple wings of Night.
    She stands afar, upholding to her breast,
    As mighty murmurs reach her from the sea,
    Thy lone and everlasting rose of light.

    George Sterling, 1911


The City By the Sea -- San Francisco

    At the end of our streets is sunrise ;

    At the end of our streets are spars ;
    At the end of our streets is sunset ;

    At the end of our streets the stars.

    Ever the winds of morning

    Are cool from the flashing sea --
    Flowing swift from our ocean,

    Till the fog-dunes crumble and flee.

    Slender spars in the offing,

    Mast and yard in the slips --
    How they tell on the azure

    Of the sea-contending ships !

    Homeward into the sunset

    Sill unwearied we go,
    Till the northern hills are misty

    With the amber of afterglow.

    Stars that sink to our ocean,

    Winds that visit our strand,
    The heavens are your pathway,

    Where is a gladder land !

    At the end of our streets is sunrise ;

    At the end of our streets are spars ;
    At the end of our streets is sunset ;

    At the end of our streets the stars.

    George Sterling, dans The San Francisco Bulletin, November 30, 1922 ; 135(19), p.14


The Fog-Sea

    I

    The morning is ten thousand miles away.
    The winter night surrounds me, vast and cold,
    Without a star. The voiceless fog is rolled
    From ocean-levels desolate and grey ;
    But over all the floods of moonlight lay
    A glory on those billows that enfold
    The muffled sea and forest. Gaunt and old,
    The dripping redwoods wait the distant day.

    Unknown, above, what silver-dripping waves
    Break slowly on the purple reefs of night !
    What radiant foam ascends from shadowy bars,
    Or sinks unechoing to soundless caves !
    No whisper is upon those tides of light,
    Setting in silence toward the risen stars.

    II

    O phantom sea, pale spirit of unrest !
    There is no thunder where your billows break.
    Morning shall be your strand; your waters make
    An island of the mountain-top, whose crest
    Is lonely on the ocean of your breast.
    No sail is there save what our visions take
    Of mist and moonlight, on whose ghostly wake
    Our dreams go forth unuttered to the West.

    The splendour on your tides is high and far,
    Seen by the mind alone, whose wings can sweep
    On wilder glories and a vaster deep.
    Chill are your gulfs, O sea without a song !
    Hiding the heavens from man, man from the star,
    To which your parent sea endures as long.

    George Sterling, dans The Best Poems of 1923


Night Sentries

    Ever as sinks the day on sea or land,
    Called or uncalled, you take your kindred posts.
    At helm and lever, wheel and switch, you stand,
    On the world's wastes and melancholy coasts.

    Strength to the patient hand !
    To all, alert and faithful in the night,
    May there by Light !

    Now roars the wrenching train along the dark ;
    How many watchers guard the barren way
    In signal-towers, at stammering keys, to mark
    The word the whispering horizons say !

    To all that see and hark --
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    On ruthless streets, on byways sad with sin --
    Half-hated by the blinded ones you guard --
    Guard well, lest crime unheeded enter in !
    The dark is cruel and the vigil hard,

    The hours of guilt begin.
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    Now storms the pulsing hull adown the sea :
    Gaze onward, anxious eyes, to mist or star !
    Where foams the heaving highway blank and free ?
    Where wait the reef, the berg, the cape, the bar ?

    Whatever menace be,
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    Now the surf-rumble rides the midnight wind,
    And grave patrols are on ocean edge.
    Now soars the rocket where the billows grind,
    Discerned too late, on sunken shoal or ledge.

    To all that seek and find,
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    On lonely headlands gleam the lamps that warn,
    Star-steady, or ablink like dragon eyes.
    Govern your rays, or wake the giant horn
    Within the fog that welds the sea and skies !

    Far distant runs the morn :
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    Now glow the lesser lamps in rooms of pain,
    Where nurse and doctor watch the joyless breath,
    Drawn in a sigh, and sighing lost again.
    Who waits without the threshold, Life or Death ?

    Reckon you loss or gain ?
    To all, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    Honor to you that guard our welfare now !
    To you that constant in the past have stood !
    To all by whom the future shall avow
    Unconquerable fortitude and good !

    Upon the sleepless brow
    Of each, alert and faithful in the night,
    May there be Light !

    George Sterling, Harper's


The Testimony of the Suns


Références :


Bibliographie :


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